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Le Zanskar est situé en Inde, dans l'état du Jammu et Cachemire au nord de la chaîne du Grand Himalaya.

 

Le relief particulièrement montagneux, allié à la rudesse du climat, rend cette région très difficile d'accès. Il est l'un des endroits habités les plus hauts (plateau à 3600m d'altitude) et des plus froids du monde (-20° C à -35°C l'hiver) alors qu'en Juillet/Août elles peuvent atteindre 30 à 35 °C en journée et ne descendre que très rarement en dessous de 5 °C au cours de la nuit. Les précipitations annuelles sont comprises entre 200 et 250 mm.


Dès novembre, les chemins deviennent impraticables et le Zanskar s'enferme pour 8 mois dans un silence et une solitude glacés.

 

Son centre administratif est Padum. c'est là que réside le pouvoir économique et politique du Zanskar.
Environ 15 000 personnes, réparties en 25 unités villageoises y vivent.


La faible densité de population (2 hab/km²) s'explique par les conditions climatiques et topographiques extrêmes. Société sédentaire de paysans et d'artisans, les Zanskarpas vivent de l'agriculture (orge, petits pois, luzerne,) et de l'élevage des moutons, de yaks et de chèvres.


Il n'y a aucun arbre fruitier au Zanskar, les fruits sont rares et tous sont importés en camions du Ladakh et du Cachemire. La rareté de la terre arable et de l'eau a obligé les Zanskarpas à développer des réseaux complexes d'irrigation et une agriculture intensive. L'orge, qui s'adapte bien aux pauvres conditions du sol, est la culture principale et sa farine (tsampa) constitue la base de l'alimentation.

Le nom Zanskar désigne aussi la rivière principale qui traverse cette région et se jette dans l'Indus au niveau de Nimu au Ladakh. Les autochtones l'appellent « Tchadar » durant l'hiver. Cette rivière gelée constitue alors la seule voie de communication avec le Ladakh. Le Zanskar fait partie de l'état du Jammu et Cachemire et s'est ouvert au tourisme en 1974.
A l'origine c'était un petit royaume qui avait été fondé en 930 et qui fut annexé par son voisin le Ladakh au 17ème siècle. Il a longtemps été gouverné par deux rois issus de la famille royale du Ladakh. Ces deux rois avaient installé leurs capitales à Zangla et à Padum.